SNC travaille sur le calendrier des tests ALT

La prochaine grande étape du DreamChaser sera indéniablement les missions ALT (Approach and Landing Tests) qui seront en quelque sorte le premier baptême du feu pour le « petit » candidat sélectionné par la NASA dans le cadre du programme CCiCAP. Les deux autres prétendants ne sont autres que Boeing avec le CTS-100 / Atlas V et SpaceX avec la combinaison Dragon /Falcon 9. Les deux optent pour une solution d’une capsule, comme ce fut le cas pour les missions Apollo. Seul SNC propose la solution alternative d’une mini navette de type Body-Lifting et cela a tendance à raviver le rêve des passionnés de la défunte Navette Spatiale. Cela fait déjà plus d’un an que la NASA n’a plus la possibilité d’envoyer ses astronautes dans l’espace sans passer par les Russes. La prochaine étape ALT est très attendue par SNC car elle permettra à la firme de Boulder de terminer le dernier jalon du CCDev2 (ETA Free Flight) et rafler par la même occasion 8 millions de dollars et franchir un nouveau jalon pour le CCiCap.

Concernant la date, SNC prévoit que le premier vol se fera vraisemblablement vers fin du 1er trimestre 2013 soit Avril/Mai. Cela dépendra sans doute de la disponibilité des avions porteurs. SNC annonce que plusieurs candidats sont compatibles pour ce type d’opérations de largage comme le Knight White Two (KW2) de Virgin Galatic (à ce jour on ignore les autres appareils candidats). Un hélicoptère Erickson Air Cran peut être envisagé pour les premiers largages à basse altitude.

Ces tests se dérouleront à la base AFB (Edwards AirForce Base) et l’ETA partira bientôt pour la Californie en vue de ces essais. Ces vols seront de nature historiques pour bien des égards ; déjà par le simple fait que la « grande soeur » du Dream Chaser, Enterprise a déjà effectué ses propres tests d’approches en 1977 et la Navette  elle même a réalisé plusieurs retours de mission sur cette base. Ensuite, la naissance même du BodyLifting naquit 50 ans plus tôt sur ce même terrain. Lire notre article sur la naissance du Dream Chaser. La dernière Navette a se poser sur cette base fut le 29 Août 2009 par Discovery pour la mission STS-128.

L’ancien astronaute de la NASA, Steve Lindsey devrait faire les missions d’approches et de tests d’atterrissages à bord du second prototype FTA (Flight Test Article) et SNC a annoncé que les préparatifs sur ce prototype FTA ont même déjà débuté en vue d’un vol d’approche habité. La date de ce vol sera déterminée en fonction des résultats apportés via le premier prototype ETA. Ce dernier n’ira jamais dans l’espace et subira différents tests de fiabilité et d’ingénierie en vue d’apporter d’avantage de fiabilité pour les prochaines versions.

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